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Age et génération

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Les concepts d'"âge" et de "génération" ne doivent pas être confondus. L'âge situe une personne à un moment donné, par rapport au nombre d'années qu'elle a vécues. La génération (on emploie parfois le mot "cohorte") situe la personne par rapport à une année de naissance. Dans le sens le plus courant, une génération regroupe plusieurs années, la "génération 68" (en fait celle qui avait environ 20 ans à cette époque), par exemple. Une personne change d'âge chaque année, jamais de génération : l'âge est une photographie à un moment donné, la génération raconte une histoire, c'est un film.

Distinguer âge et génération est important pour expliquer certains phénomènes sociaux. Prenons l'exemple des jeux vidéos. A leurs débuts, dans les années 1970 et surtout 1980, ce sont les plus jeunes qui s'y sont mis. On a un effet d'âge classique : les jeunes jouent, les vieux ne jouent pas. Mais, au fil du temps, une partie de ces jeunes – la génération des années 1960 – continue à jouer, même après la quarantaine. On assiste aujourd'hui à une superposition : un effet d'âge – les jeunes jouent plus que les vieux – et de génération – les personnes nées après les années 1960 jouent davantage que celles nées avant.

Deux erreurs classiques sont souvent commises à propos de ces concepts. La première est de considérer que l'âge est une donnée "naturelle" dans le temps. Les sexagénaires des années 2010 ont des modes de vie et une place dans la société très différents de ceux des années 1950. Le "vieillissement" mis en avant en observant la part des plus de 60 ans sur plusieurs décennies doit être relativisé : les "vieux" d'aujourd'hui le sont moins qu'hier.

La seconde erreur est de considérer une génération comme un bloc, car à l'intérieur d'une génération donnée, les moyennes masquent souvent d'énormes différences. Les générations nées après 1960 ont connu la montée du chômage, mais avec des conséquences très inégales suivant les milieux sociaux.